Medicamentos para quitar el sueno

¿En qué se parece la privación del sueño a una droga?

La mayoría de los trastornos mentales más comunes, desde la depresión y la ansiedad hasta el TEPT, se asocian a trastornos del sueño, y los trastornos por consumo de sustancias no son una excepción. La relación puede ser compleja y bidireccional: El consumo de sustancias provoca problemas de sueño; pero el insomnio y el sueño insuficiente también pueden ser un factor que aumente el riesgo de consumo de drogas y adicción. Al reconocer la importancia de este factor que antes se pasaba por alto, los investigadores de las adicciones están prestando cada vez más atención al sueño y a las alteraciones del mismo, e incluso están pensando en formas de abordar las alteraciones del sueño en el tratamiento y la prevención de los trastornos por consumo de sustancias.

Ahora sabemos que la mayoría de los tipos de consumo de sustancias alteran de forma aguda los sistemas de regulación del sueño en el cerebro, afectando al tiempo que se tarda en dormirse, a la duración del sueño y a la calidad del mismo. Las personas que consumen drogas también experimentan insomnio durante la abstinencia, lo que alimenta el deseo de consumir drogas y puede ser un factor importante que conduce a la recaída. Además, debido al papel central del sueño en la consolidación de nuevos recuerdos, un sueño de mala calidad puede dificultar el aprendizaje de nuevas habilidades de afrontamiento y autorregulación necesarias para la recuperación.

Cada vez se conocen mejor los mecanismos neurobiológicos que relacionan muchas formas de consumo de drogas con los trastornos del sueño. La dopamina es un neuroquímico crucial para entender la relación entre los trastornos por consumo de sustancias y el sueño, por ejemplo. La estimulación directa o indirecta de las vías de recompensa de la dopamina por parte de las drogas explica sus propiedades adictivas; pero la dopamina también modula el estado de alerta y está implicada en el ciclo sueño-vigilia.

Los fármacos dopaminérgicos se utilizan para tratar los trastornos del estado de alerta y la excitación, como la narcolepsia. La cocaína y las drogas similares a las anfetaminas, como la metanfetamina, se encuentran entre las drogas más potentes que aumentan la dopamina, y su uso indebido repetido puede provocar una grave privación del sueño. La privación del sueño, a su vez, regula a la baja los receptores de dopamina, lo que hace que las personas sean más impulsivas y vulnerables al consumo de drogas.

Además de sus efectos sobre la dopamina, las drogas también afectan al sueño a través de sus principales objetivos farmacológicos. Por ejemplo, la marihuana interactúa con el sistema endocannabinoide del cuerpo uniéndose a los receptores cannabinoides; este sistema está implicado en la regulación del ciclo sueño-vigilia, entre otras muchas funciones. La dificultad para dormir es un síntoma muy común de la abstinencia de la marihuana, reportado por más del 40 por ciento de los que tratan de dejar la droga; y la dificultad para dormir se reporta como el síntoma más angustiante.

También se informa de pesadillas y sueños extraños. Uno de cada diez individuos que recayó en el consumo de cannabis citó la dificultad para dormir como la razón. Por ejemplo, un estudio longitudinal de 2012 sobre jóvenes de una edad media de 14,7 años que participaban en dos estudios de cohortes de Minnesota descubrió que un menor número de horas de sueño -tanto en días laborables como en total- al inicio del estudio se asociaba con un mayor consumo de cigarrillos y marihuana en el último mes dos años después.

Un análisis reciente de los datos de los alumnos de octavo grado de la Encuesta Juvenil del Condado de Fairfax de 2010 y 2012 -una encuesta anual de estudiantes de secundaria y preparatoria en uno de los sistemas escolares más grandes del país- mostró claramente que una menor duración del sueño se correlaciona con una mayor incidencia en varios comportamientos de riesgo. Por ejemplo, los estudiantes que declararon haber dormido 6 horas por noche tenían tres veces más probabilidades de haber iniciado el consumo de drogas que los que dormían 8 o 9 horas por noche. Dada esta sorprendente correlación, es importante estudiar los mecanismos neurobiológicos que vinculan el sueño insuficiente y el consumo de sustancias.

Es probable que el deterioro de la regulación de las emociones y de las funciones ejecutivas, como el control inhibitorio, inducido por la privación del sueño, esté implicado. Mis colegas y yo hemos descubierto que los adultos que sufren privación de sueño muestran una menor disponibilidad de los receptores D2 de la dopamina en parte del circuito de recompensa del cerebro, el estriado ventral. Es de esperar que la menor disponibilidad de receptores D2 en el estriado ventral aumente el riesgo de comportamientos como el consumo de drogas, que producen grandes oleadas de dopamina para compensar este déficit.

El insomnio y otros problemas de sueño pueden ser difíciles de manejar para cualquiera. Cuando el abuso de drogas o alcohol se añade a la mezcla, la combinación de condiciones puede crear un círculo vicioso que es difícil de romper por su cuenta. El abuso de sustancias y la privación del sueño se agravan mutuamente cuando ocurren al mismo tiempo, y una condición suele desencadenar la otra.

El insomnio no sólo es una consecuencia común de la adicción, sino que también afecta a las personas que están en tratamiento contra las drogas o el alcohol. Los trastornos del sueño están estrechamente relacionados con el consumo y el abuso de drogas; también están asociados al abuso de alcohol y al alcoholismo. Para muchas personas, el círculo vicioso comienza cuando intentan automedicar un episodio de insomnio.

El alcohol, un depresor por naturaleza, es una opción común para ayudar a la gente a dormir. Desgraciadamente, el consumo de alcohol puede alterar los ritmos de sueño saludables, y las personas a menudo descubren que la somnolencia inicial que sienten por el consumo de alcohol es sustituida por un sueño irregular durante la noche