De que estan hechos los medicamentos

Algunos medicamentos se fabrican en laboratorios mezclando una serie de sustancias químicas. Otros, como la penicilina, son subproductos de organismos como los hongos. Y unos pocos se fabrican incluso mediante ingeniería biológica, insertando genes en bacterias que les hacen producir la sustancia deseada.

Cuando pensamos en tomar medicamentos, solemos pensar en píldoras. Pero los medicamentos pueden administrarse de muchas maneras, por ejemplo: Ningún medicamento puede venderse si no ha sido aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. (FDA). Los fabricantes de medicamentos hacen pruebas con todos los nuevos medicamentos y envían los resultados a la FDA.

¿Qué harías tú? En aquella época no había médicos ni farmacias. Lo más probable es que usaras un remedio casero hecho de materia vegetal o animal para aliviar tu espalda raspada y dolorida.

Las medicinas antiguas no eran más que combinaciones de sustancias naturales que la gente descubrió -a menudo por accidente- que podían aliviar y curar ciertas dolencias. Por supuesto, la medicina moderna ha avanzado mucho desde aquella época. Hace tiempo que dejamos atrás los días en que la mayoría de los medicamentos se elaboraban a partir de plantas o animales.

Hoy en día, la mayoría de los medicamentos se producen mediante procesos químicos. Los científicos, a través de la investigación y de un cuidadoso estudio y prueba, pueden aislar las sustancias químicas de las plantas y los animales que curan ciertas dolencias. Con el tiempo, son capaces de crear esas sustancias de forma artificial y utilizarlas para producir medicamentos.

Piensa en la última vez que tomaste un medicamento, tal vez un analgésico o un jarabe para la tos. ¿En qué pensaba mientras se digería ese medicamento? Lo más probable es que no estuviera pensando en el origen del fármaco, pero probablemente los científicos y los médicos hayan pasado incontables horas desarrollándolo.

La tarea de hacer llegar un medicamento a su farmacia local es compleja, ardua y, con frecuencia, cara. Las empresas farmacéuticas han establecido elaborados modelos de negocio para la investigación, el desarrollo y la producción de moléculas para tratar enfermedades. La primera fase del desarrollo de un medicamento consiste en experimentos de laboratorio para descubrir y perfeccionar el fármaco, y la segunda fase consiste en probarlo en ensayos clínicos para evaluar su seguridad y eficacia en los pacientes.

Los medicamentos se componen de principios activos e inactivos. También pueden contener trazas de otras sustancias utilizadas durante su fabricación. Los principios activos confieren al producto su efecto medicinal.

Algunos ejemplos de principios activos son: Cuando se oye la palabra medicamento, se suele suponer que nos referimos a sustancias fabricadas por el hombre, en un laboratorio científico, a partir de ingredientes artificiales y de base química. Esto no es en absoluto cierto. Aunque a menudo es posible fabricar en casa sus propios remedios a base de hierbas, también hay muchos medicamentos elaborados a partir de plantas.

El hecho de que sean de origen vegetal no minimiza ni reduce en absoluto su credibilidad en el mundo de la medicina. Hoy en día, muchos otros compuestos extraídos del botiquín de la naturaleza se muestran prometedores, véase el recuadro. Y con miles de especies aún sin explotar para sus pociones químicas, es tentador comparar a los bioprospectores con los proverbiales niños en una tienda de caramelos.

Pero, de hecho, esas dulces recompensas tienen a veces un coste tremendo. Los investigadores se encuentran cada vez más en desacuerdo con los curanderos tradicionales de muchas partes del mundo, que llevan mucho tiempo utilizando plantas y animales para tratar diversas dolencias, y con la propia Naturaleza, que no suele desprenderse de nada sin consecuencias ecológicas. Sin embargo, no hace falta decir que se necesitan nuevos medicamentos para combatir el sida, el Alzheimer y otras dolencias.

Además, los investigadores están sometidos a una presión creciente para encontrar compuestos que sustituyan a los que han perdido eficacia. Con el aumento de la resistencia bacteriana, por ejemplo, el mundo necesita desesperadamente nuevos antibióticos. Lo mismo ocurre con los medicamentos contra el cáncer, que pueden perder su potencia en un paciente con el paso del tiempo.

Y la naturaleza puede seguir siendo el mejor lugar para buscar esos compuestos que salvan vidas. Obviamente, los productos naturales seguirán siendo extremadamente importantes como fuentes de agentes medicinales. Además de los productos naturales que han encontrado una aplicación medicinal directa como entidades farmacológicas, muchos otros pueden servir como modelos químicos o plantillas para el diseño, la síntesis y la semisíntesis de sustancias novedosas para el tratamiento de las enfermedades de la humanidad.

Aunque existen algunos enfoques nuevos para el descubrimiento de fármacos, como la química combinatoria y el diseño de modelos moleculares por ordenador, y muchos fármacos se fabrican mediante química sintética, ninguno de ellos puede sustituir el importante papel de los productos naturales en el descubrimiento y desarrollo de fármacos, ya que la mayoría de las estructuras centrales o andamios de los productos químicos sintéticos se basan en productos naturales. Por cada 25.000 compuestos que se inician en el laboratorio, 25 se prueban en humanos, 5 llegan al mercado y sólo uno recupera lo invertido. El elevado coste del actual desarrollo de fármacos, unido a la tendencia a los medicamentos complejos y al uso de marcadores genómicos para predecir