Cuantos elementos hay en la tabla periodica

Colgados en la pared, los cuadrados parecen una pared irregular de bloques del alfabeto. Las letras no forman palabras. Las columnas son desiguales.

Esta tabla -un icono de la química- se conoce como la Tabla Periódica de los Elementos. Dmitri Mendeleev, un científico ruso que trabajaba en San Petersburgo, ideó una primera versión. Eso fue hace 150 años.

Sin embargo, aún hoy, esta tabla ayuda a los científicos a entender los átomos y las moléculas que componen nuestro universo. Los elementos son los bloques de construcción de toda la materia. Sus átomos se unen para formar literalmente todo: nosotros, el aire que respiramos, los organismos que comparten nuestro mundo y cualquier otra molécula de gas o trozo de masa que se encuentre en nuestro universo.

Las filas y columnas de la tabla periódica reflejan la llamada ley periódica. Ésta sostiene que los rasgos compartidos entre los elementos químicos se repiten en patrones regulares a medida que los elementos se hacen más grandes. Estos patrones relacionan elementos con comportamientos químicos similares y ayudan a los químicos a saber cómo reaccionan los átomos para formar moléculas.

La forma en que se alinean las filas y las columnas de esta tabla indica los rasgos compartidos entre grupos de elementos relacionados. Comprender estas relaciones ayuda a los químicos a crear nuevos compuestos. También les ayuda a entender cómo funciona la vida.

Incluso les ayuda a predecir cómo se comportarán los nuevos materiales. La mayoría de los elementos de la tabla periódica son metales y llevan el sufijo -ium. Los nombres de los halógenos suelen terminar en -ine.

Los nombres de los gases nobles suelen tener la terminación -on. Los elementos que tienen nombres que no siguen esta convención de nomenclatura suelen ser los conocidos y descubiertos hace tiempo. Tenga en cuenta que los elementos no muestran su relación natural entre sí como en el Sistema Periódico.

En él se encuentran los metales, los semiconductores, los no metales, los gases nobles inertes, los halógenos, los lantanoides, los actinoides, los elementos de las tierras raras y los metales de transición. Haga clic aquí: para ver un resumen esquemático de la tabla periódica de los elementos en forma de gráfico ¿Necesita saber el peso de algunas moléculas? ¡Prueba nuestra calculadora de peso molecular!

Hasta diciembre de 2015, había agujeros en la tabla periódica, elementos sintetizados pero aún no reconocidos oficialmente. Pero al entrar en el Año Internacional de la Tabla Periódica, la clásica tabla periódica se ha llenado hasta su séptima fila: A finales de 2015, la Unión Internacional de Química Pura y Aplicada confirmó oficialmente los elementos 113, 115, 117 y 118. Los nuevos elementos también recibieron sus nombres definitivos: nihonium, moscovium, tennessine y oganesson.

Los esfuerzos para encontrar los siguientes elementos, 119 y 120, están en marcha. Esta ley está siendo llevada al límite a medida que los químicos sintetizan nuevos elementos. A medida que los números atómicos aumentan, las propiedades químicas de algunos de los nuevos elementos no se parecen a las de otros elementos del mismo grupo.

Esto, escribe Scerri en un artículo de 2013 para Scientific American, «podría socavar la propia razón de ser de la tabla: los patrones recurrentes que dan nombre a la tabla periódica.» Exactamente, ¿cuántos elementos quedan por descubrir? ¿Hay un final para la tabla periódica?

¿Cuándo lo alcanzaremos? ¿Qué nos enseña sobre la naturaleza de los elementos? Hasta que los físicos indagaron en los restos producidos en los reactores nucleares y las explosiones, sólo se conocían 92 elementos naturales, hasta el uranio.

En el material radiactivo, los físicos encontraron nuevos elementos: neptunio, plutonio, americio, einsteinio y otros. Sin embargo, más allá del elemento 100, el fermio, ni siquiera las bombas de hidrógeno eran lo suficientemente potentes como para producir nuevos elementos, por lo que los científicos cambiaron su táctica. En lugar de la fuerza bruta, la clave era la delicadeza.

Los científicos utilizaron ciclotrones y aceleradores para llevar los iones de los elementos más ligeros a gran velocidad, y luego los dispararon contra los núcleos de los elementos con números atómicos más altos. Si todo salía bien, los núcleos de los átomos del haz y del blanco se fusionaban. El objetivo: añadir un protón y aumentar el número atómico, creando así un nuevo elemento.

El primer elemento creado de este modo se denominó mendelevium. La confirmación oficial, otorgada por la Unión Internacional de Química Pura y Aplicada (IUPAC), tardó años en llegar, ya que estos elementos superpesados son muy inestables y difíciles de crear. Pero los científicos tenían razones de peso para creer que existían, en parte porque la tabla periódica ha sido notablemente consistente hasta ahora.

Ya se están realizando esfuerzos para crear los elementos 119 y 120, que iniciarían una nueva fila. Pero saber exactamente cuántos elementos más existen sigue siendo uno de los misterios más persistentes de la química, sobre todo porque nuestra moderna comprensión de la física ha revelado anomalías incluso en los elementos establecidos. «Empiezan a aparecer grietas en la tabla periódica», dice Walter Loveland, químico de la Universidad Estatal de Oregón.

Pero fue el esquema organizativo creado por Dimitri Mendeléyev, un ruso de temperamento caliente que afirmó haber visto agrupaciones de elementos en un sueño, el que resistió la prueba del tiempo. Su tabla periódica de 1871